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El calor y el humo de los incendios forestales son aún más dañinos cuando se combinan, según un estudio

by Isabella Walker
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A medida que los humanos calientan el planeta, tanto las olas de calor como los incendios forestales se están volviendo más graves y duraderos en el oeste americano. Esto también significa que es más probable que se superpongan. Los investigadores estimaron que dos tercios de California se vieron afectados simultáneamente por un calor abrasador y un denso humo de incendios forestales durante el año récord de incendios forestales del estado, 2020.

Ambos riesgos son perjudiciales para la salud en sí mismos: el estrés por calor aumenta la tensión cardíaca y la inhalación del humo de los incendios forestales puede agravar las afecciones pulmonares. El nuevo estudio, dirigido por investigadores del Instituto Scripps de Oceanografía de la Universidad de California en San Diego, examinó los efectos en la salud cuando las dos amenazas aparecían en conjunto.

En días excepcionalmente calurosos y llenos de humo, permanecer en el interior no siempre ayuda, y ciertamente no para las personas que no tienen aire acondicionado y purificadores, dijo Tarik Benmarhnia, epidemiólogo ambiental de Scripps y uno de los autores del estudio. “La contaminación del aire no se queda afuera educadamente”, dijo. “Entra, interactúa con muchos contaminantes del aire interior y puede causar muchos problemas”.

Los investigadores tomaron datos estatales sobre hospitalizaciones no planificadas entre 2006 y 2019 y los combinaron con lecturas detalladas de temperaturas y humo de incendios forestales.

Descubrieron que la exposición combinada a los dos riesgos tenía un efecto mayor en las hospitalizaciones que la suma de los efectos de cada uno por separado. En otras palabras, el daño a la salud resultante de la presencia simultánea de calor y humo fue mayor que la suma de sus partes.

Los investigadores encontraron que el corazón agrícola de California, el Valle Central, y su extremo norte boscoso experimentaron más días calurosos y llenos de humo que otras regiones durante el período de estudio.

También encontraron que el tamaño del efecto combinado del calor y el humo variaba entre comunidades con diferentes datos demográficos. A las áreas con indicadores socioeconómicos más débiles y mayores porcentajes de residentes no blancos les fue peor.

Actualmente, los avisos de calor en California provienen de las oficinas locales del Servicio Meteorológico Nacional, mientras que los distritos locales de gestión de la calidad del aire emiten avisos de aire peligroso.

Los hallazgos del estudio sugieren que una advertencia sobre el calor y el humo en las articulaciones ayudaría a proteger a más personas, dijo el Dr. Benmarhnia. Para tener en cuenta el peligro adicional en los días sofocantes, los funcionarios también podrían considerar emitir avisos sobre la calidad del aire incluso cuando la contaminación no haya alcanzado el nivel que desencadenaría una alerta en los días más fríos, dijo.

Un portavoz de la Junta de Recursos del Aire de California dijo que la agencia está preparando nuevos recursos educativos este año para ayudar a los residentes a protegerse del calor y el humo.

“Este tipo de eventos conjuntos ocurrirán cada vez más”, dijo el Dr. Benmarhnia.

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