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Muere Guy Alexandre, cirujano de trasplantes que redefinió la muerte, a los 89 años

by Isabella Walker
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Guy Alexandre, un cirujano belga que se arriesgó a la censura profesional en la década de 1960 al extraer riñones de pacientes con muerte cerebral cuyos corazones aún latían -un procedimiento que mejoró dramáticamente la viabilidad de los órganos al desafiar la definición médica misma de muerte- murió el 14 de febrero en su casa en Bruselas. Tenía 89 años.

Su hijo Xavier confirmó su muerte.

El Dr. Alexandre tenía sólo 29 años y acababa de obtener una beca de un año en la Facultad de Medicina de Harvard cuando, en junio de 1963, llevaron a un joven paciente al hospital donde trabajaba en Lovaina, Bélgica. Había sufrido una lesión en la cabeza en un accidente automovilístico y, a pesar de una extensa neurocirugía, los médicos le declararon muerte cerebral, aunque su corazón seguía latiendo.

Sabía que en otra parte del hospital un paciente padecía insuficiencia renal. Había visto trasplantes de riñón en Harvard y se dio cuenta de que los órganos empiezan a perder vitalidad poco después de que el corazón deja de latir.

El doctor Alexandre llamó aparte al cirujano jefe, Jean Morelle, y le explicó su causa. La muerte cerebral, afirmó, es la muerte. Las máquinas pueden mantener el corazón latiendo durante mucho tiempo sin ninguna esperanza de reanimar al paciente.

Su argumento iba en contra de siglos de suposiciones sobre la línea entre la vida y la muerte, pero el Dr. Morelle estaba convencido.

Le extrajeron un riñón a la joven paciente, apagaron su ventilador y completaron el trasplante en cuestión de minutos. El receptor vivió otros 87 días, un logro significativo en sí mismo, dado que la ciencia de los trasplantes de órganos todavía estaba evolucionando en ese momento.

Durante los dos años siguientes, el Dr. Alexandre y el Dr. Morelle realizaron silenciosamente varios trasplantes de riñón más utilizando el mismo procedimiento. Finalmente, en una conferencia médica celebrada en Londres en 1965, el Dr. Alexandre anunció lo que estaba haciendo.

“Nunca ha habido ni habrá una cuestión de extraer órganos de una persona moribunda que tiene una ‘posibilidad irrazonable de recuperarse o recuperar la conciencia’”, dijo a la reunión. “El problema es sacar órganos de un muerto. La cuestión es que no acepto el cese de los latidos del corazón como indicación de muerte.”

Otros en la sala, incluidos algunos de los nombres más importantes en el campo de los trasplantes de órganos, estaban menos seguros y lo dijeron.

“Cualquier cambio en los medios de diagnóstico de la muerte para facilitar el trasplante hará que todo el procedimiento caiga en descrédito”, dijo en la conferencia Roy Calne, un pionero británico de los trasplantes. (El Dr. Calne murió en enero).

El Dr. Alexandre se mantuvo firme y ofreció una serie de criterios para determinar si un paciente tenía muerte cerebral. Además de sufrir una lesión cerebral traumática, se espera que el paciente tenga pupilas dilatadas y presión arterial baja, no muestre reflejos, no tenga capacidad para respirar sin una máquina y no muestre signos de actividad cerebral.

A los pocos años, el Dr. Calne y otros comenzaron a aceptar la tesis del Dr. Alexandre. En 1968, el Comité Ad Hoc de Harvard, un grupo de expertos médicos, adoptó en gran medida los criterios del doctor Alexandre cuando declaró que un coma irreversible debía entenderse como el equivalente a la muerte, independientemente de si el corazón seguía latiendo o no.

Hoy en día, la perspectiva del Dr. Alexandre es ampliamente compartida en la comunidad médica y la extracción de órganos de pacientes con muerte cerebral se ha convertido en una práctica aceptada.

“La grandeza de la intuición de Alexandre fue su capacidad para ver la insignificancia del corazón que late”, escribió Robert Berman, periodista y activista de la donación de órganos, en la revista Tablet en 2019.

Guy Pierre Jean Alexandre nació el 4 de julio de 1934 en Uccle, Bélgica, un suburbio de Bruselas. Su padre, Pierre, era administrador del gobierno y su madre, Marthe (Mourin) Alexandre, era asistente personal.

Ingresó en la Universidad de Lovaina en 1952 para estudiar medicina. Después de completar sus estudios en 1959, permaneció en la universidad para formarse como cirujano de trasplantes.

Se casó con Eliane Moens en 1958. Ella murió en octubre. Junto con su hijo, entre los supervivientes del Dr. Alexandre se encuentran sus hijas, Anne, Chantal, Brigitte y Pascale; 17 nietos; y 13 bisnietos.

A finales de la década de 1950, el campo de la cirugía de trasplantes estaba evolucionando rápidamente. Entre los principales centros de investigación se encontraba el Hospital Peter Bent Brigham (ahora parte del Hospital Brigham and Women’s) en Boston, una de las instalaciones docentes de Harvard, donde se realizó el primer trasplante de riñón en 1954.

El Dr. Alexandre llegó a Brigham en 1962, coincidiendo durante algunas semanas con el Dr. Calne, que estaba terminando su beca. Ambos trabajaron con Joseph E. Murray, quien compartió el Premio Nobel de Fisiología o Medicina de 1990 por su trabajo en cirugía de trasplantes.

El Dr. Alexandre notó que antes de extraer un órgano de un paciente con muerte cerebral, el Dr. Murray apagaba el respirador y esperaba a que el corazón dejara de latir. Esto cumplía con una definición convencional de muerte, pero con un costo significativo para el órgano.

“Consideraban vivos a sus pacientes con muerte cerebral, pero no tenían reparos en apagar el ventilador para detener los latidos del corazón antes de extraer los riñones”, dijo el Dr. Alexandre a Berman en su artículo Tablet. “Además de ‘matar’ al paciente, le dieron a los receptores riñones dañados”.

El Dr. Alexandre regresa después de un año a la Universidad de Lovaina, con la intención de poner en práctica sus creencias.

Ha realizado numerosas contribuciones adicionales al campo de la cirugía de trasplantes. A principios de la década de 1980, desarrolló un método para eliminar ciertos anticuerpos de un riñón para poder colocarlos dentro de un paciente con un tipo de sangre que de otro modo sería incompatible.

Y, en 1984, realizó uno de los primeros xenotrasplantes exitosos del mundo, la transferencia de un órgano de una especie a otra. En este caso, transfirió un riñón de cerdo a un babuino.

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