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Brittney Griner hace el tan esperado regreso a Baylor

by Isabella Walker
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WACO, Texas – En el entretiempo del partido de Baylor contra Texas Tech el domingo, los fanáticos participaron en un concurso de volcadas. En la ronda final, un concursante le pidió a Brittney Griner que le pasara la pelota desde el tablero, a lo que ella accedió de inmediato sin ninguna repetición de práctica. Su primer intento falló por completo al competidor. Su segundo pase fue demasiado suave y el aficionado ya estaba bajando cuando recibió el balón, por lo que se vio obligado a meterlo en lugar de poder encestar.

Mientras la multitud aplaudió el esfuerzo a pesar del resultado, Griner decidió que los fanáticos aún merecían un slam. Con su voluminosa chaqueta tipo letra de Baylor y Chucks en los pies, Griner tomó el balón y lo metió con una mano, compensando su falta en el departamento de asistencia.

En cierto modo, fue un espectáculo familiar para los fanáticos de los Bears que asistieron. Ninguna jugadora en la historia del baloncesto femenino hizo mates con tanta frecuencia como Griner, quien anotó 18 en su carrera en Baylor. Se han acostumbrado a la imagen de Griner lanzando el balón a través de la canasta y luego celebrando en voz alta.

Pero Griner no había hecho un mate en Baylor en más de una década. Hasta el domingo, no había asistido a un partido de los Bears desde que terminó su carrera universitaria en el Torneo de la NCAA de 2013. El dominio, la alegría, la tontería, todos estaban ausentes.

El domingo fue el punto de inflexión. Doce años después de jugar su último partido con el uniforme de los Bears, Baylor finalmente retiró la camiseta número 42 de Griner. El tres veces All-American, dos veces jugador nacional del año, una vez campeón nacional y el jugador más destacado de la Final Four, así como el líder anotador de todos los tiempos, ahora es conmemorado en las vigas del Foster Pavilion. el séptimo jugador en la historia del programa en ganar el honor. Baylor y Brittney Griner deciden unirse una vez más, esta vez para siempre.

En un evento de exalumnos el sábado, Griner dijo que sabe que no ha estado presente por un tiempo, pero que eso cambiará. La Universidad de Baylor es su hogar y ahora que regresó una vez, seguirá regresando.

“Todo lo que quería era que Brittney se sintiera amada por nuestro equipo, por nuestra universidad, por nuestra comunidad”, dijo después la entrenadora de Baylor, Nicki Collen. “Fue emotivo ver sus lágrimas. Fue emocionante ver sus sonrisas ayer. Ya sea para curarse o cualquier otra cosa, ella es parte de nuestra familia y estoy muy agradecida de que hayamos podido lograrlo.

El argumento estadístico para retirar la camiseta de Griner es una obviedad. Su lista de elogios eclipsa a cualquier jugador en la historia de la escuela, el principal de ellos el que llevó a Baylor a una temporada ganadora de 40-0 en 2012, la primera vez que un equipo ganó 40 juegos sin perder en la historia de la NCAA. Una vez que Collen asumió el cargo de entrenador en jefe de Baylor en 2021, dice que “lo puso en el aire ese día”. Reconocer a Griner ha sido una prioridad desde el momento en que fue contratada, una prioridad que quedó en suspenso tras el arresto de Griner y su posterior detención en Rusia.

Una vez que Griner regresó a los Estados Unidos, era cuestión de encontrar a alguien que trabajara con sus compromisos con la WNBA, USA Basketball y otros compromisos. Collen y Baylor también insistieron en que el juego fuera televisado a nivel nacional, ya que un jugador del calibre de Griner merecía el escenario más grande, incluso estando retirado.

A pesar de su larga ausencia, Griner encajó perfectamente en el campus, donde jugó de 2009 a 2013 bajo la dirección del ex entrenador de Baylor, Kim Mulkey, con quien ha tenido una relación espinosa durante mucho tiempo. Aunque Griner se negó a través de su representación a hablar con los periodistas, en el evento de exalumnos recordó con cariño haber practicado longboard en el patio trasero cuando era estudiante y sugirió que volvería a subirse a su tabla antes de regresar a casa. Ella compartió su comida favorita en la universidad: una hamburguesa de carne y queso con un batido de caramelo en Health Camp, y admitió que sus papilas gustativas no han cambiado mucho desde que se convirtió en adulta. Habló sobre su curso universitario favorito sobre literatura británica, y su ex profesor estuvo presente, feliz de volver a conectarse con Griner.

Observó con entusiasmo los momentos más destacados de sus días universitarios, riéndose del descaro de su yo más joven. Contó la historia de la Final Four de 2010 en San Antonio, cuando los Bears vieron a los UConn Huskies al otro lado del River Walk y comenzaron a ladrarles anticipando su semifinal nacional, que terminaron perdiendo. Cuando el vídeo de sus mates apareció en la pantalla, se frotó las rodillas y suspiró, ya no tan animado como solía estar.

Griner se siente cómodo en cualquier lugar y con cualquiera, pero Baylor es su hogar. En el partido del domingo, buscó a los fanáticos que tenían abonos cuando ella estaba en la escuela. Un hombre que había estado presente durante la carrera como jugador de Griner estaba emocionado de traer a su hija, que aún no había nacido, para conocerla por primera vez. Griner corrió a través del túnel como una jugadora cuando hizo su entrada, y lloró antes del juego cuando se reveló su camiseta.

Ella y su excompañera de equipo Odyssey Sims aplaudieron y asintieron para animarlas cuando Aijha Blackwell encontró a Darianna Littlepage-Buggs debajo de la canasta para una bandeja fácil. Griner se puso de pie y celebró en la siguiente posesión cuando Littlepage-Buggs bloqueó en el perímetro. Discutió con el árbitro Maj Forsberg, un veterano de los juegos de la NCAA y la WNBA, sobre una jugada en el lado de la cancha de los Bears. Después del partido, hizo fila con los jugadores y entrenadores durante el canto del alma mater de Baylor.

Estaba tan atrapada en la atmósfera de Baylor que no se dio cuenta hasta mediados del segundo cuarto de que un contingente completo del personal de Phoenix Mercury estaba presente, sentado en la cancha, para presenciar el momento. Entre los que hicieron el viaje para celebrar a Griner se encontraban el presidente de Mercury, Vince Kozar, el ex entrenador en jefe Sandy Brondello, los actuales entrenadores Nate Tibbetts, Michael Joiner y Kristi Toliver y el gerente general Nick U’Ren.


Representantes de Phoenix Mercury de la WNBA celebran a Brittney Griner en Baylor. (Sabreena Mercante / Atlético)

Griner estuvo fuera de su asiento durante cada parada mientras aparentemente intentaba conectarse con cada uno de los 7.093 fanáticos en el edificio. Después de que los Bears obtuvieron una cómoda victoria (Collen dijo que sus jugadores se inspiraron para realizar su mejor actuación defensiva de la temporada frente a Griner), la superestrella pasó casi una hora tomando fotos con hordas de ex alumnos, personal, ex jugadores y donantes.

Cuando fue entrevistada por Sheryl Swoopes y Brenda VanLengen en la transmisión de ESPN, Griner dijo que ver la revelación de su camiseta la hizo sentir “vista”. Francamente, es difícil imaginar que Griner exista de otra manera.

Es la presencia más grande en cualquier habitación, literal y figuradamente. Con una altura de 6 pies 9 pulgadas y su sonrisa de un millón de vatios, inmediatamente capta tu atención. Luego está su personalidad contagiosa. Ella es tonta y está dispuesta a cualquier cosa, siempre tratando de divertirse, tal como lo hizo contra los Red Raiders. La gente se siente atraída por ella.

Griner nació para ser visto, para ser presenciado en todo su esplendor. Debería ser el mayor activo de la universidad, la persona a la que llaman para hacer un trato con un recluta o para guiar a los jugadores más jóvenes en la práctica. Pertenece a la versión de Baylor del Monte Rushmore.

Griner tuvo una larga conversación con Lety Vasconcelos después del timbre. El estudiante de primer año de 6-7 jugó en sólo 15 juegos y alcanzó dos dígitos de minutos dos veces. Pero Griner estaba en su oído, explicándole a un compañero central lo que vio en la recta final del último cuarto y cómo maniobrar su cuerpo para usar su tamaño a su favor.

La presencia de Griner sigue siendo significativa para los Bears, después de todos estos años. Ya sea que esté animando a una multitud o impartiendo las lecciones de su dominio, tiene un papel que desempeñar con Baylor. La universidad finalmente abrió la puerta para que Griner regresara y ella entró corriendo. Está dispuesta a todo, incluido ahora un segundo acto en el lugar de sus mayores triunfos.

(Foto superior de Brittney Griner: Ron Jenkins/Getty Images)


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